Un cercano ejemplar galáctico

ESO ha dado a conocer una nueva y espectacular imagen de NGC 300, una galaxia espiral similar a la Vía Láctea ubicada en el cercano conjunto de galaxias conocido como Grupo Escultor. Tomada con el Wide Field Imager (WFI) en el Observatorio La Silla de ESO en el norte de Chile, con una exposición total de 50 horas, esta imagen revela la estructura de la galaxia en gran detalle. NGC 300 se ubica a unos seis millones de años-luz de distancia y su tamaño aparente en el cielo es equivalente a dos tercios de la Luna llena.

Descubierta originalmente desde Australia por el astrónomo escocés James Dunlop en los comienzos del siglo XIX, NGC 300 es una de las galaxias espirales más cercanas y destacadas de los cielos australes, suficientemente brillante como para ser vista con binoculares. Se ubica en la poco llamativa constelación del Escultor, que posee escasas estrellas brillantes, pero que cobija una colección de galaxias cercanas que forman el Grupo Escultor. Otros miembros de este grupo fotografiados por los telescopios de ESO son NGC 55, NGC 253 y NGC 7793. Muchas galaxias tienen al menos una leve peculiaridad, pero NGC 300 parece ser notablemente normal. Ello la hace un ejemplar ideal para que los astrónomos estudien la estructura y contenido de galaxias espirales como la nuestra.

Esta imagen obtenida por el Wide Field Imager (WFI) desde el Observatorio La Silla de ESO en el norte de Chile (IV Región), fue compuesta a partir de varias imágenes individuales tomadas a través de una gran gama de diferentes filtros, con una exposición total cercana a las 50 horas. Los datos fueron reunidos en varias noches de observación, abarcando muchos años.

El propósito principal de esta amplia campaña observacional era realizar un cuidadoso censo de las estrellas en la galaxia, contando tanto su número como la variedad de estrellas, y marcando zonas, incluso estrellas individuales, que justifiquen investigaciones más profundas y focalizadas. Pero una colección de datos tan rica como ésta tendrá también muchos otros usos en los años venideros.

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